University of Illinois Extension

Se va, se va, se fue.

Hubo varios períodos en la historia de la Tierra en que murieron grandes cantidades de seres vivos. No se sabe a ciencia cierta cuáles fueron las causas de estas extinciones. Puede haber sido un evento catastrófico o una serie de eventos menores que cambiaron los ecosistemas de la Tierra tan rápido que los animales u otras especies no pudieron sobrevivir o adaptarse.

Entre las posibles causas de las extinciones masivas se incluyen los cambios de clima ocasionados por los movimientos de las masas terrestres (tectónica de placas), la actividad volcánica masiva, los impactos de asteroides o cometas o los cambios de los niveles de oxígeno en la atmósfera.

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Créditos: NASA

Un evento ocurrió hace aproximadamente 445 millones de años. La vida en ese entonces se encontraba en los océanos. Desapareció más de la mitad de todos los seres vivos del océano. Una de las teorías sobre la causa de este evento fue el cambio de clima. La tierra estaba atravesando un período de enfriamiento importante y casi toda la superficie estaba cubierta de hielo. El nivel del mar bajó significativamente.

Ocurrió otra extinción masiva hace aproximadamente 370 millones de años a la cual no sobrevivió casi la mitad de los géneros (familias de criaturas similares). Nuevamente, la causa puede haber sido un cambio en los niveles del mar relacionado con el enfriamiento global.

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Crédito: D.A. Swanson

La extinción más grande que ocurrió en la Tierra sucedió hace 250 millones de años aproximadamente. Arrasó con más de 80 géneros de la tierra y del mar. Esto se conoce como la Gran Mortandad. La combinación de la actividad volcánica, los extremos climáticos y el posible impacto de un asteroide pueden haber sido la causa.

Otra erupción volcánica gigante ocurrida hace 200 millones de años provocó otra extinción. Esta, aunque menor en cantidad de géneros afectados, tuvo un gran impacto en la vida marina.

El fin de los dinosaurios coincidió con el impacto de un meteorito hace 65 millones de años aproximadamente, aunque otros factores pueden haber intervenido también. El meteorito, que alcanzó la tierra cerca de Cancún, México, incineró la superficie a su alrededor y levantó una cantidad masiva de materiales sólidos que fueron lanzados a la atmósfera y bloqueron por completo el sol.